英媒:土卫六发现有助生命形成分子

参考消息网8月2日报道  英媒称,在土卫六朦胧的大气层中,科学家发现了一些分子,这些分子是有可能导致生命产生的复杂有机化合物的基础构件。

据英国《每日邮报》网站7月27日报道,美国国家航空航天局和欧洲航天局的“卡西尼”号探测器的这一最新发现意味着,这个庞大的卫星现在是寻找原始外星生命形式的主要目标——而且它还有助于解释地球上生命最初形成的条件。

这些分子被认为是形成更复杂分子的“关键垫脚石”,科学家说,它们在土卫六上的存在表明,以前被认为仅在星际介质中存在的过程可能是普遍存在的。

欧洲航天局说,这一发现不仅表明土卫六可能含有可以激发生命起源前化学反应的分子,它还有助于解释地球生命的起源。

土卫六的大气层有着复杂的化学组成,其中富含氮和甲烷。

在其上层大气中,这些化合物接收了来自太阳的能量和土星磁层的粒子,并在氮、氢和碳之中激发了化学反应。

虽然大分子被认为最终下落到了土卫六表面,但位于较高处的简单分子是如何在下落过程中变得更为复杂,现在仍是个谜。

不过,通过对“卡西尼”号探测器棱镜分光仪数据的最新研究,科学家发现了一种以前被认为不可能存在于土卫六大气中的带负电荷的分子。

这种叫做阴离子的分子非常容易发生化学反应,在上述环境中能很快与其他物质结合。

利用“卡西尼”号探测器飞越土卫六上层大气(距离土卫六表面约950到1300公里的高度)收集的数据,研究人员发现了“碳链阴离子”。这被认为是更复杂分子的构成成分。

欧洲航天局说,碳链阴离子甚至可能也是地球上最早生命形成过程中的关键成分。

该项研究主要作者、伦敦大学学院的拉维·德赛说:“我们首次在类似行星的大气中确认了碳链阴离子的存在,我们认为这是生成更大、更复杂有机分子过程中的关键垫脚石。”

艺术家描绘的土卫六沼气湖(美国近日宇宙网站)

【延伸阅读】美媒:研究人员称土卫六浮现神秘“魔幻岛”

参考消息网6月24日报道 据美国趣味科学网站6月22日报道,随着土星最大的卫星土卫六迎来夏至,科学家有了新的发现。

由于北半球光照变强,土卫六的新秘密显露出来,例如被研究人员称为“魔幻岛”的神秘明亮物体。

这个亮点位于丽姬亚海,是2013年借助“卡西尼”号飞船上的仪器在土卫六上发现的数个类似亮点之一。康奈尔大学研究生、相关研究论文第一作者贾森·霍夫加特纳说,研究人员认为这些亮点可能是漂浮的甲烷“冰山”或其他变暖迹象,如波浪或泡状物。

上述发现刊登在22日出版的《自然-地学》杂志上。

这些亮点是土卫六上的甲烷和乙烷可能因夏季温暖而活跃起来的迹象之一,这与地球上的湖泊应对季节变换的方式相似。截至目前,土卫六上的湖泊格外平静。但科学家觉得这种平静令人费解,因为土卫六表面(例如沙丘)有风吹动的痕迹。

研究人员期望土卫六的夏天也许会酝酿风暴,就像在地球上那样。霍夫加特纳说:“现在进入夏至了,我们正在观察任何由太阳催生的活动过程。这是迄今为止关于土卫六的最了不起的科学发现之一,我们还有三年时间来探索。”

土卫六的表面温度刚好低于甲烷的冰点——零下183摄氏度。霍夫加特纳表示,由于土卫六与太阳之间距离是地日距离的十倍,所以夏季和冬季的温差没那么明显。他说,当2017年夏至达到峰值时,气温也只比冬季高几度。

土卫六是太阳系中除地球之外唯一拥有湖泊、河流和小面积海域的天体。科学家认为,夏至可能使它上面的湖泊变得足够温暖,从而能释放气体(前文所述的泡状物)或大块甲烷冰。一些模型显示,湖泊表面的湿气和热量甚至可能引发小规模热带气旋,类似于地球上的飓风。

研究人员说,土卫六北半球的光照量从2009年开始慢慢增多,并将在2017年达到顶峰。当2004年“卡西尼”号飞船抵达土卫六时,其北极地区还处于黑暗之中。

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责任编辑:马嘉悦
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