卡西尼传回土卫二最新图像:存在微生物宜居环境

北京时间6月1日消息,美国宇航局的卡西尼探测器近日传回土星的冰冻卫星——土卫二的最新图像。此前的观测已经证实,这颗小卫星上几乎拥有满足生命生存所需要的全部条件。在这张最新图像中,土卫二是一个被昏暗的光线照亮的遥远星球,从土星反射过来的阳光沐浴中,呈现一轮弯弯的“月牙”。与此同时在这张图像中,这颗直径约500公里的小卫星表面也能看到一些裂隙和沟壑。

美国宇航局的卡西尼探测器近日传回土星的冰冻卫星——土卫二的最新图像。在这张最新图像中,土卫二是一个被昏暗的光线照亮的遥远星球,从土星反射过来的阳光沐浴中,呈现一轮弯弯的“月牙”

本月早些时候,宇航局发布了另外一张展示土卫二北极地区惊人景象的最新照片,满目可见大量的撞击坑和一些奇怪的地表痕迹。这一地区与南极完全不同,此前的观测显示土卫二的南极地区存在高高的气体和水汽喷泉

在今年4月份,科学家们宣布在土卫二喷射出的“羽流”中检测到氢气的成分,这可能与深海海底发生的水热化学反应有关,从而补上了拼图的最后一块拼版,由此科学家们宣布,这颗星球上被证明拥有适宜微生物生存的全部条件 

根据美国宇航局的说法,这张图像是使用卡西尼飞船窄角相机在可见光波段拍摄的,拍摄时间是2016年12月25日,拍摄时距离土卫二表面大约16.8万公里。

由于燃料接近耗尽,卡西尼飞船此前已经进入了任务终结阶段,宇航局为它规划了一系列大胆的飞行计划,前往一些此前由于太过危险而从未涉足的区域开展探测工作,最终它将在今年9月15日坠落土星大气层焚毁。

自从2004年抵达土星以来,这颗探测器已经在土星附近飞行了13年之久,在此期间拍摄了无数震撼的高清图像,包括土星以及它很多卫星的照片,其中当然也有土卫二的大量图像。

本月早些时候,宇航局发布了另外一张展示土卫二北极地区惊人景象的最新照片,满目可见大量的撞击坑和一些奇怪的地表痕迹。这一地区与南极完全不同,此前的观测显示土卫二的南极地区存在高高的气体和水汽喷泉。

在今年4月份,科学家们宣布在土卫二喷射出的“羽流”中检测到氢气的成分,这可能与深海海底发生的水热化学反应有关,从而补上了拼图的最后一块拼版,由此科学家们宣布,这颗星球上被证明拥有适宜微生物生存的全部条件。

在卡西尼飞船一头扎进土卫二南极的水汽喷泉并从中穿过时,它携带的设备检测到了氢气的存在,这可以成为土卫二海底可能存在的微生物的潜在化学能的供应来源。

这种环境条件与地球上深海热泉附近的环境有很多相似之处,这或许意味着土卫二上存在着与早期地球海洋中相似的单细胞低等生命体,甚至不排除更加复杂高等的生命存在的可能性。

这样的生命在地球上最深邃的海底仍然存在着,它们不需要阳光,而是完全依赖氢和二氧化碳作为原料,以一种被称作“甲烷生成”的方式制造能量。

卡西尼项目组科学家,美国宇航局西南研究所的克里斯·格林(Chris Glein)表示:“此次我们在土卫二检测到氢气成分的一大意义在于我们现在可以根据这些数据从理论上推算土卫二上的微生物通过甲烷生成的方式一共可以获得多少能量,也就是这些能量能够维持多大规模的生态圈。要知道,这是我们首次在一个地外星球上计算卡路里!”

这是我们估算土卫二宜居性道路上向前迈出的一大步。尽管我们尚未在土卫二上真正找到生命,但这些地球化学数据让这种可能性大大增加了。

科学家们认为,生命生存所必须的环境条件主要包括液态水、能量来源以及六种基本生命元素——碳、氢、氮、氧、磷和硫。液态水是地球上生命生存所必不可少的基础条件,而在所有这六种元素中,后两种(磷和硫)目前似乎尚未在土卫二上发现,但科学家们相信土卫二上存在着这些元素,因为这颗卫星拥有一个岩石内核,而如果其成分与普通的陨星成分相似的话,就应当不会缺少这两种元素。如此一来,这颗星球宜居环境的确认为人类进一步探索太阳系内生命存在的可能性提供了新的启迪和希望。

卡西尼项目科学家亨特·怀特(Hunter Waite)指出:“尽管我们尚未探测到生命的存在,但我们已经在土卫二上发现那里有着他们能够吃的食物来源。对于微生物们来说,土卫二的环境就像一家甜品商店!”(晨风)

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责任编辑:马嘉悦
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