卡西尼号探测器开始最后任务 1个月后将坠入土星

央广网北京8月15日消息(记者张奥 实习记者于洋)据经济之声《天下公司》报道,“卡西尼开始了在土星周边最后5圈的探测”,BBC报道称,由欧洲宇航局和美国宇航局联合发射的“卡西尼”号无人探测器即将在9月燃料耗尽,坠入土星。

卡西尼号开始了它土星探测的最后一个阶段任务,它将飞过土星的大光环拍摄照片,并将在光环和土星大气层之间穿过,距离土星大气表面仅有1600公里,距离前所未有的靠近,它将传回珍贵的影像资料。

土星的质量约是地球的95倍,直径约是地球的9.5倍,如果把土星比作一个橄榄球大小,那么地球大约就相当于1元钱硬币。为了探测土星及其周边的卫星,重六吨的卡西尼号在1997年10月15日离开地球,并在2004年7月1日进入环绕土星运行的轨道。

已经在土星周边飞行了10多年,卡西尼最后一阶段的任务会有哪些不同?中科院国家天文台星云计划研究员李然介绍:“最后的任务是借着落入土星的过程去探索土星的土星环和大体结构。在之前的10多年里,因为还有其他任务,如果想进入到土星的大气中或者探索土星环对探测器会有一定的危险性。因此在过去不能做这样的任务,以免在完成其它任务之前坠毁。现在其它任务已经接近尾声,所以可以用最后落入的时间做一些危险性比较大,同时对科学也很重要的事。”

卡西尼还有一个多月时间就将坠毁土星,它搭载的是什么燃料能够支持这么多年?李然说,“它搭载的其实是很普通的燃料,是很多飞行器都使用的燃料。之所以能运行这么长时间主要是因为它并不是每时每刻都在使用燃料,正常在轨道运行不需要消耗燃料,只有在维持轨道或者改变轨道的时候才需要使用。

飞船上面,仪器的运行也不需要消耗燃料,而是用一个放射性电池进行供电。这些都是电磁信号,只需要一个电池供电,像这样升空的飞船,一般会有一个放射性元素来作为能源的电池。在飞行过程中也不是全程需要燃料,因为它已经挣脱了地球的引力。它在前往土星的过程中需要借助其它行星的引力、弹弓效应时才需要开启发动机。发动机主要是进行轨道的调整,而不是进行飞行器的推进。这个过程中已经设计好了路线,期间会有一些其它大的行星经过它的路线,会带着它前进,相当于给它一些助力,这时偶尔也需要燃料,但它是一种微调,不是至始至终都开着推行器。”

旅行者号1977年离开地球,已经要飞到太阳系的边缘,就算电池耗尽之后,它们也还会继续在银河系中前进。为什么这些飞行器最终孤独的留在太空中?对此,李然解释称,主要是投入产出比的问题。任务是利用有限的资金尽可能地进行科学产出。对于卡西尼号和旅行者号来说,其任务不包括带着土星或者带着其它星球的东西回到地球,它主要的科学目标在于拍摄一些照片,如果回来就会得不偿失,因为还需要有更多燃料的携带和更精细的设计。想象如果一个飞船飞出去几十年,现在飞回地球,假如突然坏了,就相当于造了一个炸弹自己撞毁地球。因此从这些考虑来说,让它不要回来可能是更好的选择。

李然介绍,旅行者号的目的之一是去探索外太阳系的科学,卡西尼号主要是探索土星科学。换句话说,旅行者号最后的一个任务就是不断地向前走,去探索太阳系的边界,卡西尼号是为了土星任务而制造的,最后会掉入到土星中进一步理解土星。旅行者号一直在向外飞,但它的电池依然可以使用几年,所以可以传回东西。

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责任编辑:马嘉悦
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